愛滋病毒首次被完全消除,這件事為什麼這麼重要?

 

自第一例已知的愛滋死亡病例以來,40 年過去了。現在全世界有近 3700 萬愛滋病患者處在水深火熱之中,每天感染愛滋病毒的人數超過 5000 人,但依然沒有根治的辦法。

 

7 月 2 日,一項突破性的研究首次證明愛滋病是一種有可能被治癒的疾病。

 

 

 

美國一個跨多學科的科學家團隊,將抑制愛滋病毒的藥物和 CRISPR-Cas9 基因編輯技術結合,在 9 隻小老鼠的基因組中完全消除了愛滋病毒。

 

研究成果 7 月 2 日發表在了《自然通訊》雜誌上,這顯示人類對抗愛滋病的路上又邁出了關鍵一步。

 

而為什麼近半個世紀以來,愛滋病毒都無法根除?

 

 

愛滋病毒是一種反轉錄的病毒,主要透過將自身嵌入 DNA 中,不斷複製病毒來擴大感染範圍。所以目前主流的治療方法 ART(抗反轉錄病毒療法),也就是抑制 HIV 的複製來控制病情惡化。

 

雖然這種療法改變了數百萬人的生活,但嚴格來講它其實不算是一種療法。因為它並不能清除病毒已經蟄伏的細胞,而且患者需要終身服藥。

 

人們一直在研究一種能夠完全清除體內愛滋病毒的辦法。

 

 

在這期間,跨學科研究團隊裡來自內布拉斯加大學的研究人員 Howard Gendelman 開發出來一種被稱為 LASER ART 的新方法,能夠將藥物分子透過奈米顆粒減緩在 HIV 感染的細胞內釋放,做到更長時間地抑制住病毒複製。

 

而團隊裡來自天普大學的研究人員 Kamel Khalili 曾用基因編輯技術 CRISPR-Cas9 來對抗病毒性疾病長達 5 年,已經可以透過基因編輯來添加、去除和改變某些遺傳物質。

 

因此這個團隊想到了一種新的解決方案:結合 CRISPR 基因編輯技術和 ART 治療方法對抗愛滋病毒。

 

 

 

所以他們對經過工程改造的 23 隻小老鼠開展了實驗。先使用 LASER ART 抑制病毒在小老鼠身體裡擴散,然後再用 CRISPR-Cas9 進行細胞移除處理。經過數年的檢測,結果顯示,在動物血液、骨髓、淋巴組織這些愛滋病毒喜歡隱藏和休眠的每個角落,1/3 的小老鼠體內的病毒痕跡完全消失。

 

雖然結果並不是 100% 地理想,但也已經為根治愛滋病帶來了可見的希望。

 

不過值得注意的是,基因療法在將 HIV 細胞切除的同時,也很容易不受控制地切割掉其他人體細胞,這有可能導致細胞癌變。

 

因此這項研究依然需要大量測試來提高效率和安全性,以確保不會帶來更可怕的副作用。

 

 

 

目前科研團隊下一步打算先從靈長類動物進行研究,大概需要 9 個月到一年的時間來辨別病毒是否已被根除,如果方法繼續被證明是成功的,臨床試驗將在明年夏天進行。

 

不要認為愛滋病離你很遠。在完全治癒一項絕症的方法來臨之前,它依然會是我們共同的敵人。

 

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